Cómo renovar tu cuerpo: ayuno y autofagia

Yoshinori Ohsumi

Yoshinori Ohsumi

El 3 de octubre de 2016, la Asamblea Nobel en el Instituto Karolinska otorgó el Premio Nobel de Fisiología y Medicina a Yoshinori Ohsumi por sus hallazgos de los mecanismos para la autofagia.

Pero, ¿qué es la autofagia? La palabra deriva del griego auto (propio) y phagein (para comer). Así que la palabra literalmente significa comerse a uno mismo. Básicamente, este es el mecanismo del cuerpo para deshacerse de toda la maquinaria de células viejas y descompuestas (orgánulos, proteínas y membranas celulares) cuando ya no hay energía suficiente para sustentarlas. Es un proceso regulado y ordenado para degradar y reciclar componentes celulares.

Auto desvencijadoExiste un proceso similar y más conocido, la apoptosis, también conocida como la muerte celular programada. Las células, después de un cierto número de divisiones, están programadas para morir. Si bien esto puede sonar algo macabro al principio, ten en cuenta que este proceso es fundamental para mantener una buena salud. Por ejemplo, supongamos que tienes un auto. Amas este auto, tienes grandes recuerdos con él, te encanta manejarlo.

Pero después de unos años, comienza a parecer un poco destartalado. Después de unos cuantos más, ya no luce muy bien. El auto te está costando miles de dólares cada año en reparaciones. Se avería todo el tiempo. ¿Es mejor mantenerlo cuando no es más que un montón de chatarra? Sin duda no. Así que deshazte de él y compra un nuevo automóvil vistoso.

Lo mismo sucede en el cuerpo. Las células envejecen y se convierten en chatarra. Es mejor que estén programadas para morir cuando se termine su vida útil. Suena muy cruel, pero así es la vida. Es el proceso de la apoptosis, en el que las células están predestinadas a morir después de una cierta cantidad de tiempo. Es como rentar un auto. Después de un cierto período de tiempo, te deshaces de él, tanto si funciona como si no. Y entonces obtienes un auto nuevo. No tienes que preocuparte de que se averíe en el peor momento posible.

Autofagia: sustituir las partes antiguas de la célula

El mismo proceso también ocurre a nivel subcelular. No tienes que cambiar necesariamente todo el auto. Algunas veces, solo es necesario cambiar la batería, tirar la vieja y comprar una nueva. Esto también ocurre en las células. En lugar de eliminar toda la célula (apoptosis), solo quieres reemplazar algunas partes de la célula. Ese es el proceso de autofagia, donde se destruyen los orgánulos subcelulares y se reconstruyen otros para reemplazarlos. Se pueden eliminar las membranas celulares viejas, los orgánulos y otros desechos celulares. Esto se hace enviándola al lisosoma, que es un orgánulo especializado que contiene enzimas para degradar las proteínas.

AutofagiaLa autofagia se describió por primera vez en 1962, cuando los investigadores notaron un aumento de la cantidad de lisosomas (la parte de la célula que destruye cosas) en las células hepáticas de ratas después de infundir glucagón. El científico galardonado con un Premio Nobel, Christian de Duve, acuñó el término autofagia. Las partes subcelulares dañadas y las proteínas no utilizadas se marcan para su destrucción y luego se envían a los lisosomas para finalizar el trabajo.

Uno de los reguladores clave de la autofagia es la quinasa llamada diana de la rapamicina de mamífero (mTOR). Cuando la mTOR está activada, suprime la autofagia, y cuando está inactiva, la promueve.

¿Qué activa la autofagia?

La privación de nutrientes es el activador clave de la autofagia. Recuerda que el glucagón es una especie de hormona opuesta a la insulina. Es como el juego al que jugamos de niños: “el mundo al revés”. Si la insulina aumenta, el glucagón disminuye. Si la insulina disminuye, el glucagón aumenta. Cuando comemos, la insulina aumenta y el glucagón disminuye. Cuando no comemos (ayuno), la insulina disminuye y el glucagón aumenta. Este aumento del glucagón estimula el proceso de autofagia. De hecho, ayunar (aumentar el glucagón) proporciona el mayor impulso conocido para la autofagia.

Esto es básicamente una forma de limpieza celular. El cuerpo identifica un equipamiento celular viejo y deficiente y lo marca para su destrucción. Es la acumulación de toda esta basura la que puede ser responsable de muchos de los efectos del envejecimiento.

El ayuno en realidad es mucho más beneficioso que simplemente estimular la autofagia. Hace dos cosas buenas. Al estimular la autofagia, estamos eliminando todas nuestras antiguas proteínas y piezas celulares. Al mismo tiempo, el ayuno también estimula la hormona del crecimiento, lo que le dice a nuestro cuerpo que comience a producir algunas nuevas y vistosas partes para el cuerpo. Estamos realmente proporcionando al cuerpo una renovación completa.

Debes deshacerte de las cosas viejas antes de poder añadir cosas nuevas. Piensa en renovar tu cocina. Si tienes armarios verde lima viejos y desvencijados, de estilo años 70, tienes que tirarlos antes de poner nuevos. Así que el proceso de destrucción (eliminación) es tan importante como el proceso de creación. Si simplemente intentaras poner armarios nuevos sin quitar los viejos, quedaría horrible. Por lo que el ayuno puede revertir el proceso de envejecimiento de varias formas, eliminando la chatarra celular vieja y reemplazándola con partes nuevas.

Un proceso sumamente controlado

La autofagia es un proceso sumamente regulado. Si estuviera fuera de control sería perjudicial, por lo que debe controlarse cuidadosamente. En las células de los mamíferos, el agotamiento total de aminoácidos es una señal fuerte para la autofagia, pero el papel de los aminoácidos individuales es más variable. Sin embargo, los niveles plasmáticos de aminoácidos varían solo un poco. Se cree que las señales de los aminoácidos y las señales de factor de crecimiento/insulina convergen en la vía mTOR, algunas veces llamada el regulador maestro de la señalización de nutrientes.

Así que durante la autofagia, los viejos componentes celulares se descomponen en aminoácidos componentes (el componente básico de las proteínas). ¿Qué pasa con estos aminoácidos? En las primeras etapas de la inanición, los niveles de aminoácidos comienzan a aumentar. Se cree que estos aminoácidos derivados de la autofagia se administran al hígado para la gluconeogénesis. También se pueden descomponer en glucosa a través del ciclo del ácido tricarboxílico (CAT). El tercer destino posible de los aminoácidos es incorporarse a nuevas proteínas.

Las consecuencias de la acumulación de proteínas viejas en todos sitios se pueden ver en dos de las afecciones más importantes: la enfermedad de Alzheimer y el cáncer. La enfermedad de Alzheimer implica la acumulación de proteína anormal, ya sea beta amiloide o proteína Tau que estropea el sistema cerebral. Tendría sentido que un proceso como la autofagia, que tiene la capacidad de eliminar las viejas proteínas, pudiera prevenir el desarrollo del Alzheimer.

¿Qué desactiva la autofagia? Comer. La glucosa, la insulina (o la disminución del glucagón) y las proteínas desactivan este proceso de autolimpieza. Y no hace falta mucho. Incluso una pequeña cantidad de aminoácidos (leucina) podría detener la autofagia. Por lo tanto, este proceso de autofagia es exclusivo del ayuno, algo que no ocurre con la restricción calórica simple o la dieta.

Aquí hay un equilibrio, por supuesto. Enfermas por demasiada autofagia, además de por muy poca. Lo que nos devuelve al ciclo natural de la vida: festines y ayunos. No hacer dieta de forma constante. Esto permite el crecimiento celular cuando se come y la limpieza celular durante el ayuno: equilibrio. En la vida todo es equilibrio.


Jason Fung

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El Dr. Fung tiene su propio blog en idmprogram.com. También publica frecuentemente en Twitter.

Su libro El Código de la Obesidad está disponible en Amazon.

The Obesity Code

Su libro La guía completa del ayuno también está disponible en Amazon. Ahora tiene un nuevo libro The Diabetes Code, el cual está disponible en Amazon en inglés.

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